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Investigan si los armadillos son responsables de la propagaci贸n de la lepra en Florida

Investigan si los armadillos son responsables de la propagaci贸n de la lepra en Florida

Un armadillo recorre un tramo de la selva costera mar铆tima en busca de comida en Honeymoon Island, en Dunedin, Florida. Cient铆ficos se han unido para estudiar si los armadillos son los responsables del aumento de los casos de lepra humana en Florida. (Douglas R. Clifford/Tampa Bay Times)

GAINESVILLE, Fla. 鈥 En un granero al aire libre en el borde de la Universidad de Florida, el veterinario examina las pezu帽as y las orejas de un armadillo muerto en busca de signos de infecci贸n.

Sus garras est谩n apretadas y cubiertas de sangre. Campos Krauer cree que lo golpearon en la cabeza mientras cruzaba una carretera cercana.

Luego, corta con un bistur铆 la parte inferior del animal y extrae todos los 贸rganos importantes: coraz贸n, h铆gado, ri帽ones. Coloca las muestras embotelladas en un congelador ultra fr铆o, en su laboratorio de la universidad.

Campos Krauer planea examinar el armadillo para detectar lepra, un antiguo mal tambi茅n conocido como enfermedad de Hansen que puede provocar da帽o a los nervios y desfiguraci贸n en humanos. Junto con otros cient铆ficos est谩n tratando de resolver un misterio m茅dico: por qu茅 Florida central se ha convertido en una zona cr铆tica para las antiguas bacterias que la causan.

La lepra sigue siendo rara en Estados Unidos. Pero Florida, que a menudo informa el mayor n煤mero de casos de cualquier estado, ha visto un aumento en pacientes. El epicentro est谩 al este de Orlando. El condado de Brevard inform贸 un asombroso 13% de los 159 casos de lepra del pa铆s en 2020, seg煤n un an谩lisis del Tampa Bay Times de datos estatales y federales.

Muchas preguntas sobre el fen贸meno siguen sin respuesta. Pero expertos en lepra creen que los armadillos juegan un papel en la propagaci贸n de la enfermedad a las personas. Para comprender mejor qui茅n est谩 en riesgo y prevenir infecciones, unos 10 cient铆ficos se unieron el a帽o pasado para investigar.

El grupo incluye investigadores de la Universidad de Florida, la Universidad Estatal de Colorado y la Universidad de Emory, en Atlanta.

鈥淩ealmente no sabemos c贸mo est谩 ocurriendo esta transmisi贸n鈥, dijo Ramanuj Lahiri, jefe de la rama de investigaci贸n de laboratorio del , que estudia las bacterias involucradas y cuida a los pacientes con lepra en todo el pa铆s.

鈥淣ada encajaba鈥

A photo of a veterinarian cutting open an armadillo.
Juan Campos Krauer, veterinario de la Universidad de Florida toma una muestra de tejido de un armadillo hallado muerto al borde de una carretera cercana, en Gainesville, Florida.(Douglas R. Clifford/Tampa Bay Times)

Se cree que la lepra es la infecci贸n humana . Probablemente ha estado enfermando a las personas durante al menos 100,000 a帽os. Es fuertemente estigmatizada: en la Biblia, se describ铆a como un castigo por pecar. En tiempos m谩s modernos, los pacientes eran aislados en 鈥渃olonias鈥 alrededor del mundo, incluyendo en Hawaii y Louisiana.

En casos leves, las bacterias de crecimiento lento . Si no se trata, .

Pero en realidad es dif铆cil enfermarse de lepra, ya que la infecci贸n no es muy contagiosa. Los antibi贸ticos pueden curar la enfermedad en uno o dos a帽os. Est谩n disponibles de forma gratuita a trav茅s del gobierno federal y de la Organizaci贸n Mundial de la Salud (OMS), que lanz贸 una campa帽a en la d茅cada de 1990 para eliminar la lepra como problema de salud p煤blica.

En 2000, los casos reportados en EE.UU. cayeron a su nivel m谩s bajo en d茅cadas, con 77 infecciones. Pero luego aumentaron, promediando alrededor de 180 por a帽o desde 2011 hasta 2020, seg煤n datos del Programa Nacional de Enfermedad de Hansen.

Durante ese tiempo, surgi贸 una tendencia curiosa en Florida.

En la primera d茅cada del siglo XXI, el estado registr贸 67 casos. El condado de Miami-Dade tuvo 20 infecciones, la mayor铆a de cualquier condado de Florida. La gran mayor铆a de esos casos fueron adquiridos fuera del pa铆s, seg煤n un an谩lisis del Times de datos del Departamento de Salud de Florida.

Pero durante los siguientes 10 a帽os, los casos registrados en el estado fueron m谩s del doble, 176, y el condado de Brevard tom贸 el protagonismo.

El condado, cuya poblaci贸n es aproximadamente una quinta parte del tama帽o de Miami-Dade, registr贸 85 infecciones durante ese tiempo, con mucho, la mayor铆a de cualquier condado en el estado y casi la mitad de todos los casos de Florida. En la d茅cada anterior, Brevard solo registr贸 cinco casos.

De manera notable, al menos una cuarta parte de las infecciones de Brevard fueron adquiridas dentro del estado, no mientras los individuos estaban en el extranjero.

India, Brasil e Indonesia diagnostican m谩s casos de lepra que en cualquier otro lugar, reportando solo en 2022.

Las personas se estaban enfermando a pesar de no haber viajado a esas 谩reas ni haber estado en contacto cercano con pacientes con lepra, dijo Barry Inman, ex epidemi贸logo del departamento de salud de Brevard que investig贸 los casos y se retir贸 en 2021.

Equipos para autopsias de armadillos en una mesa del laboratorio del veterinario Campos Krauer en la Universidad de Florida en Gainesville.(Douglas R. Clifford/Tampa Bay Times)

鈥淣ada encajaba鈥, dijo Inman. Algunos pacientes recordaron haber tocado armadillos, que se sabe que portan las bacterias. Pero la mayor铆a no, dijo. Muchos pasaron mucho tiempo al aire libre, incluidos trabajadores de jardines y 谩vidos jardineros. Los casos eran generalmente leves.

Era dif铆cil determinar d贸nde contrajeron la enfermedad, agreg贸. Debido a que las bacterias crecen tan lentamente, pueden pasar entre nueve meses y 20 a帽os para que comiencen los s铆ntomas.

驴Amoeba o insectos culpables?

Concientizar sobre la lepra podr铆a desempe帽ar un papel en el aumento de casos en Brevard. Los m茅dicos deben reportar la lepra al Departamento de Salud. Sin embargo, Inman dijo que muchos en el condado no lo sab铆an, por lo que trat贸 de educarlos despu茅s de notar los casos a fines de la d茅cada de 2000.

Pero ese no es el 煤nico factor en juego, dijo Inman. 鈥淣o creo que haya ninguna duda en mi mente de que est谩 ocurriendo algo nuevo鈥, dijo.

Otras partes en el centro de Florida tambi茅n han registrado m谩s infecciones. De 2011 a 2020, el condado de Polk registr贸 12 casos, triplicando su n煤mero en comparaci贸n con los 10 a帽os anteriores. El condado de Volusia registr贸 10 casos. No report贸 ninguno en la d茅cada anterior.

Los cient铆ficos se est谩n enfocando en los armadillos. Sospechan que estos animales que son cavadores pueden causar indirectamente infecciones a trav茅s de la contaminaci贸n del suelo.

Los armadillos, que est谩n protegidos por caparazones duros, sirven como buenos hu茅spedes para las bacterias, a las que no les gusta el calor y pueden prosperar en los animales cuyos rangos de temperatura corporal son .

A photo of gloved hands putting a sample of tissue in a vial.
Campos Krauer recoge una muestra de tejido hep谩tico de un armadillo muerto junto con Amira Richardson, t茅cnica de necropsias del Departamento de Ciencias Cl铆nicas de Grandes Animales de la Universidad en Gainesville. Ambos especialistas est谩n estudiando los armadillos atropellados para ver si contienen la bacteria que causa la lepra en los humanos.(Douglas R. Clifford/Tampa Bay Times)

Los colonos probablemente trajeron la enfermedad al Nuevo Mundo hace cientos de a帽os, y de alguna manera los armadillos se infectaron, dijo Lahiri, el cient铆fico del Programa Nacional de Enfermedad de Hansen.

Estos mam铆feros nocturnos pueden desarrollar lesiones por la enfermedad igual que los humanos. Hay m谩s de un mill贸n de armadillos en Florida, estim贸 Campos Krauer, profesor asistente en el Departamento de Ciencias Cl铆nicas de Animales Grandes de la Universidad de Florida.

Cu谩ntos portan lepra no est谩 claro. Un estudio publicado en 2015 con m谩s de 600 armadillos en encontr贸 que aproximadamente el 16% mostraban evidencia de infecci贸n. Expertos en salud p煤blica creen que la lepra anteriormente estaba confinada a los armadillos al oeste del r铆o Mississippi y luego .

Manipular los animales es un peligro conocido. La investigaci贸n de laboratorio muestra que las amebas unicelulares, que viven en el suelo, tambi茅n pueden portar las bacterias.

Los armadillos aman desenterrar y comer lombrices, lo que frustra a los propietarios de viviendas cuyos jardines da帽an. Los animales pueden eliminar las bacterias mientras buscan comida, pas谩ndolas a las amebas, que podr铆an infectar a las personas m谩s tarde.

Los expertos en lepra tambi茅n se preguntan si los insectos ayudan a propagar la enfermedad. Las garrapatas que chupan sangre tambi茅n podr铆an ser culpables, seg煤n muestra la investigaci贸n de laboratorio.

鈥淎lgunas personas que est谩n infectadas tienen poca o ninguna exposici贸n al armadillo鈥, dijo , profesor asistente de medicina en la Universidad de Florida. 鈥淧robablemente hay otra fuente de transmisi贸n en el medio ambiente鈥.

Campos Krauer, que ha estado buscando armadillos muertos en las calles de Gainesville, quiere reunir animales infectados y dejarlos descomponer en un 谩rea cercada, permitiendo que los restos se empapen en una bandeja con tierra mientras las moscas ponen huevos. Espera examinar la tierra y las larvas para ver si recogen las bacterias.

Agregando intriga hay una cepa de lepra encontrada solo en Florida, seg煤n los cient铆ficos. En el estudio de 2015, los investigadores descubrieron que siete armadillos del Refugio Nacional de Vida Silvestre de Merritt Island, que est谩 mayormente en Brevard pero cruza a Volusia, portaban una versi贸n del pat贸geno .

Diez pacientes en la regi贸n tambi茅n se vieron afectados por esta cepa. A nivel gen茅tico, es similar a otro tipo encontrado en armadillos en el pa铆s, dijo , investigadora de la Universidad Estatal de Colorado que se especializa en lepra. No se sabe si la cepa causa una enfermedad m谩s grave, dijo Lahiri.

Reduciendo el riesgo

Chris Walsh, de Pro Wildlife Removal en Trinity, Florida, retira un armadillo que atrap贸 en una casa de Largo.(Douglas R. Clifford/Tampa Bay Times)

El p煤blico no debe entrar en p谩nico por la lepra, ni las personas deben apresurarse a sacrificar armadillos, advierten los investigadores.

Los cient铆ficos estiman que m谩s del 95% de la poblaci贸n humana mundial tiene una capacidad natural para resistir la enfermedad. Creen que se necesitan meses de exposici贸n a gotitas respiratorias para que ocurra la transmisi贸n de persona a persona.

Pero cuando ocurren infecciones, pueden ser devastadoras. 鈥淪i lo entendemos mejor鈥, dijo Campos Krauer, 鈥減odremos aprender a vivir con 茅l y reducir el riesgo鈥.

La nueva investigaci贸n tambi茅n puede proporcionar informaci贸n para otros estados del sur. Los armadillos, que no hibernan, , dijo Campos Krauer, alcanzando 谩reas como Indiana y Virginia.

Podr铆an ir m谩s lejos debido al cambio clim谩tico.

Las personas preocupadas por la lepra pueden tomar precauciones simples, dicen los expertos m茅dicos. Aquellos que trabajan en tierra deben usar guantes y lavarse las manos despu茅s. Elevar las camas de jard铆n o rodearlas con una cerca puede limitar las posibilidades de contaminaci贸n del suelo.

Si se desentierra una madriguera de armadillo, es mejor usar una mascarilla, dijo Campos Krauer. No jugar con los animales ni comerlos, agreg贸 , cient铆fico de la Universidad Estatal de Colorado que estudia la transmisi贸n de la lepra en Brasil. Es legal cazarlos todo el a帽o en Florida sin una licencia.

Hasta ahora, el equipo de Campos Krauer ha examinado 16 armadillos muertos encontrados en carreteras del 谩rea de Gainesville, a m谩s de 100 millas del epicentro de la lepra del estado, tratando de obtener una idea preliminar de cu谩ntos portan las bacterias.

Todav铆a ninguno ha dado positivo.

Este art铆culo fue producido por una asociaci贸n entre 素人色情片Health News y el Tampa Bay Times.